STEVEN VAN GUCHT – “Hou moed. Deze ellende gaat uiteindelijk voorbij”

“Ik besef dat steeds meer mensen coronamoe zijn. En dus worden er schuldigen gezocht. Maar ik herhaal: een virus is niemand zijn fout”, aldus de inmiddels bekende Sciensano-viroloog én streekgenoot Steven Van Gucht (44). En dan met besliste stem: “We gaan nog enkele moeilijke maanden tegemoet. Maar ik heb er het volste vertrouwen in, dat we half volgend jaar – met een vaccin als game-changer – terug kunnen naar een meer normale samenleving. Met wat geluk misschien iets vroeger. We moeten dus nog een beetje volhouden, want ook deze ellende gaat uiteindelijk voorbij.” We strikken Steven Van Gucht in Brussel, tussen drie tv-interviews door. Zijn boodschap is steevast dezelfde: “Als onderzoeker ben ik een optimist. Als we ons aan de regels houden, lossen we dit samen op.”

Laten we toch maar meteen met de deur in huis vallen: hoe moet het verder met de komende feestdagen, de culturele agenda 2021, het naderende carnavalseizoen?

Om te beginnen: de komende zes maanden zal het virus niet verdwijnen. Sterker nog: door het koudere weer zullen we met z’n allen meer binnen zitten, waardoor het virus makkelijker greep krijgt. Na nieuwjaar komt de griep opzetten, een extra complicatie. We moeten dus nog nadrukkelijker de regels volgen. Uiteindelijk kan er nog veel, maar in een saaiere format: winkelen, maar geen funshoppen. Een carnavalstoet, okee, maar zonder publiek. Lokale tv-zenders kunnen die dan uitzenden. Is dat ondenkbaar? Dan liever een jaartje uitstellen. Creatief met eindejaarsfeesten omgaan, maar zonder kussen en dansen. Liefst vroeg genoeg inkopen organiseren, om grote druktes te vermijden. Corona dwingt ons ‘anders’ te denken, ‘anders’ met situaties om te gaan. Is Clouseau te duur voor 200 man? Waarom lokaal talent dan geen kans geven?

Kunnen we nog gaan skiën, na de slechte ervaringen in februari?

Skiën in open lucht is geen enkel probleem. Wél het hele randgebeuren daarrond: de après-ski, de discotheken, de overvolle cafés… Dus ook het skiën heeft een saaiere format nodig. Anders blijf je er beter weg. Want met z’n allen samenklitten tijdens een kleine krokusweek op een beperkte plek in de Alpen is een droom voor elk virus.

Er is nogal wat kritiek op de onvoldoende, de vage of gewoon slechte corona-communicatie naar het publiek toe. Missen we geen eenheid van commando?

België is een erg complex land, met veel bestuursniveaus waarin iedereen graag iets wil betekenen. Dat valt niet altijd makkelijk te stroomlijnen. Vandaar onze dagelijkse persconferenties. Maar ondanks de vele visies – wat niet per sé slecht hoeft te zijn – doet ons land het niet zo slecht.

België telt nochtans het wereldrecord aantal doden in verhouding tot zijn bevolking…

We hanteren ook de meest correcte cijfers. Veel oudere mensen met een zeer fragiele gezondheid kunnen langer leven dankzij onze uitstekende gezondheidszorg. Maar door het virus krijgen ze vaak de genadeslag.

U bent beroepshalve een onderzoeker, maar ik neem aan dat er sinds februari van verder onderzoek niet veel in huis is gekomen…?

Dat klopt. Ik leid een labo met zo’n 20 laboranten en werkte tot begin dit jaar aan de ontwikkeling van nieuwe vaccins tegen hondsdolheid, gele koorts, hepatitis E en mazelen. Nu wordt mijn tijd in beslag genomen door persconferenties, adviseren, comités begeleiden, interviews geven… Maar ik zet me graag voor 150 procent in tegen Covid 19. Ik heb het gevoel dat heel mijn loopbaan geleid heeft tot deze fase.

Virologen worden steeds vaker bedreigd. U ook?

Er komen wel eens negatieve berichten binnen, maar dat is toch uitzonderlijk. Ik krijg enorm veel brieven, kaarten, mails, zelfs bloemen van mensen, die me steunen en bedanken. Ik kan ze – helaas – door tijdgebrek niet beantwoorden, maar ze helpen me enorm om de moed erin te houden. Ik wil die mensen hierbij hartelijk danken.

Ik neem aan dat u de ontwikkeling van nieuwe vaccins van nabij volgt?

Absoluut. Ik krijg de stand van zaken binnen van het ‘ChAdOx1’-vaccin ontwikkeld door de University of Oxford, van Janssen Pharmaceutica, de resultaten van farmareus Johnson & Johnson… Ik ben benieuwd hoever de Russen staan. Als ze sneller zijn dan de rest van Europa, is dat omdat ze in hun onderzoek een aantal bochten afgesneden hebben. Zeker interessant om te volgen.

Denderleeuw scoort redelijk goed wat het aantal besmettingen betreft. Verbaast u dat?

Het is in ieder geval niet evident, door de verbondenheid met Brussel, de diverse bevolking, de vele dichtbevolkte zones… Onze lokale mensen zijn blijkbaar goed geïnformeerd en houden zich aan de regels. Dat is alvast positief!

(Georges Gielen)

Georges Gielen schrijft en fotografeert al dertig jaar voor diverse kranten en weekbladen. Hij werkte jarenlang als eindredacteur voor de krant 'Het Nieuwsblad'. Bij de uitgeverij Lannoo publiceerde hij diverse reisgidsen over Zeeland, de Elzas en 'Logeren in een Stiltehotel'. Sinds 1987 maakt hij reportages voor magazines als 'Feeling', 'Grande', 'Elle', 'Plus Magazine' en nu dus ook 'Goeiedag'.

Nieuwsbrief Royaal Lokaal

Royaal Lokaal

Je zou ook interesse kunnen hebben in...